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美国陷入中产阶级贫困化陷阱?一组重要数据透露真相

当地时间9月3日,美国劳工部发布了2021年8月全国就业状况。美国失业率由7月的5.4%降至5.2%,但受德尔塔病毒影响,新增就业人数只有23.5万,与预期的75万相差非常大。新增就业岗位主要在专业与技术服务、运输与仓储、教育服务、制造业等行业。现在,美国仍然有643万人失业,其中,长期失业人数达37.4%,劳动参与率保持在61.7%。

就业报告虽令市场失望,但可以确定的是,美联储年内不可能调整货币政策。美国政府用尽了所有方法来刺激经济,但最后还需通过“治本”来提升经济进步的水平与韧性。

“治本”之一就是要加大中产阶级的力量,阻止中产阶级的贫困化。

中产阶级是社会的中坚力量,是经济社会进步的主要推进力。正如经合组织的研究报告所说,强大而富有些中产阶级是经济兴盛、社会和谐的重要原因。中产阶级支撑社会消费,在非常大程度推进教育、医疗和住房资金投入,并通过税收入支出撑了社会保障体系。拥有强大的中产阶级的社会具备以下特征:犯罪率低、社会信赖感强、生活认可度高、政治稳定、政府治理好。

就中产阶级的增长趋势而言,东西方呈现完全不一样的境况。据世界经济平台统计,亚洲中产阶级在崛起,2021年数目达到20亿,2030年估计会达到35亿人;美洲和欧洲中产阶级增长缓慢;非洲和中东的中产阶级增长较快,但基数较低。

美国多家智囊机构指出,美国已经陷入中产阶级贫困化的陷阱。

中产阶级贫困化问题在西方社会已愈加紧急,并衍生出更多的社会问题。从英国脱欧、法国的“黄背心”运动到特朗普的民粹主义无不折射出中产阶级的经济困境,与对国家政治的愤怒。2011年9月12日,《华尔街日报》曾报道“伴随中产阶级降低,宝洁公司专注高档和低端市场”。在随后几年里,美国其他媒体也做了类似的报道。

依据世界不平等数据库的数据,美国中产阶级和底层群体的收入占比由1980年的63.6%降低至2021年的54.2%,而富有阶层的收入占比由34.2%上升至45.46%,最富阶层的占比增长最快,即收入愈加多地集中到最富有阶层手中。

美国多家智库强烈呼吁,只有复兴中产阶级,经济进步才有活水源头。近期,拜登政府也把公平问题纳入重大政策目的中,由于中产阶级贫困化紧急制约了经济进步。

美国中产阶级的收入贫困化

个人消费占美国国内生产总值的2/3,为经济增长的主要推进力。在新世纪以来的三次危机中,个人消费增长拯救了美国经济。从历史角度看,美国战后的30多年里,经济进步惠及美国中低阶层,相对公平的社会环境使美国经济维持了中速增长,但自1980年代以来,社会不公平问题愈加严峻,收入差距愈加大,致使消费主力群体的收入情况窘迫,限制了其消费能力,对经济增长的贡献度相应降低。

为了便捷讨论,本文不计划用具体收入数据来划分美国社会各阶层,而是容易地分为低收入阶层、中等收入阶层和高收入阶层,与最富有阶层。

在上世纪5、六十年代和石油危机年代,美国社会中层和底层收入呈缓慢上升势头。1950年两大阶层的收入占比为60.84%,1980年上升到65.8%。

同时,富有阶层的收入占比由1950年的39.16%降低至1980年的34.2%,其中最富有群体的收入占比由16.75%降至10.5%。民权运动、女权运动等各种社会变革力量缩小了贫富差距,为经济进步注入了稳定原因。

上世纪五十年代,美国经济年平均增长速度达4.24%,六十年代提升至4.53%,七十年代遭遇了布雷森林体系瓦解、石油危机和通货膨胀困扰,增速降至3.24%。经济稳步增长,向美国社会提供了很多的工作岗位,吸引了很多妇女就业,劳动参与率由1950年初的58.9%提升至1980年末的63.6%,中产阶级数目也飞速增加。相对公平的社会环境让更多的人推荐到经济进步所释放的巨大红利。

然而,近期四十多年里,美国社会收入差距不断拉大,中下层收入占比稳定降低,富有阶层的收入占比超越了中产阶级。中产阶级的实质收入几乎停滞不前,而小孩的教育资金投入、医保、住房资金投入和日益加重的税收几乎掏空了中产阶级家庭。上世纪八十年代,冷战进入末期,全球意识形态对立缓和,经济进步成为各国政府的工作重点。

上世纪九十年代世界见证了全球一体化大潮和信息技术革命。而近期十多年,美国经济虽从金融危机中恢复,但数字化转型、反国际化逆流和全球疫情加剧社会分化。在这一时期,美国中产阶级和底层群体的收入占比由1980年的63.6%降低至2021年的54.2%,而富有阶层的收入占比由34.2%上升至45.46%,最富阶层的占比增长最快,即收入愈加多地集中到最富有阶层手中。

按经济学的边际消费倾向理论,富有阶层的收入用于消费的占比非常小,而中层和底层阶层的消费边际倾向最高,为经济增长的主要贡献者。1980年代,美国经济每年平均增长速度为3.02%,1990年代提升至3.31%,但新世纪头十年降至1.93%,近期十年为2.25%。与二战后三十年相比,近期四十年里美国经济进步减速的趋势很明显。

很多研究成就觉得,劳动生产率是收入差距拉大的重要原因之一。据经合组织数据库,1970年代,美国每年平均劳动生产率增长0.82%,1980年代降低至0.77%,1990年代低至0.28%,新世纪头十年仅为-1.24%,近期十年反弹至0.75%。

贫富收入差距在拉大,跟劳动生产率关系好像不是非常强,问题的根源可能还在于分配规范设计。

美国中产阶级的财富占比与边缘化

收入是财富积累的先决条件,没收入就没剩余的资金资金投入储蓄、房产及其它金筹资产。

1962年,美国最富有群体控制着全国28.34%的财富,富有群体拥有全国70.32%的财富,中层群体占有27.15%的财富,最底层群体仅拥有2.53%。

在随后的三十年里,美国社会的财富差距在缩小,到1985年时最富有群体和富有群体的财富占比分别降低至24.12%和62.11%,中层和底层群体的占比分别上升到35.23%和2.66%。然而,自1980年代中期以来,美国财富分配发生了逆转,贫富差距不断扩大。

1990年代的国际化大潮和信息技术革命造就了无数财富新贵。在新经济年代,美国富有阶层攫取了更多的财富。金融危机使无数中产阶级的财富化为乌有,但政府救市手段不只帮富人平稳度过,而且还帮助他们赚得了更多的财富。在新冠肺炎疫情和经济衰退期,美国政府的财政政策和货币政策第三保全了富有阶层的财富,并且让他们手中的财富达到了历史最高水平。

财富积累受居民居住地、种族和税收政策的影响非常大,客观上形成了财富不公平现象。

伴随数字经济崛起,量化宽松货币政策持续,经济金融化加深,资产收益回报大幅度提升,美国有资产收入的县份和无资产收入的县份的财富差距呈指数级级扩大。

在过去的几十年里,经济发达的县份资产收入猛涨,但对绝大部分县份来讲却是停步不前。资产贫乏的区域包括阿巴拉契亚大多数区域、中西部区域和南部腹地。即便同一个城市,财富收入差别非常大。如纽约的曼哈顿区的家庭中位数收入是邻区布朗克斯的两倍多;集中于中央公园区的白人和亚裔家庭获得的金融收益非常高,而聚居在哈勒姆及附近街区的黑人或西班牙裔家庭的收益低于全国平均水平。

在美国100个人口大县中,资产收益最高的15个县份大部分居民为白人,且半数以上至少拥有学士学位。相反,资产收益最低的15个县份大部分居民为非白人,仅四分之一的居民有学士学位。

美国家庭最一般的金筹资产就是退休储蓄竞价推广账户,如401,但处于底层社会的大多数家庭不在此列,由于他们大都从事服务行业、小时工和其它低薪行业。

美国中产阶级背负三座“大山”,而收入滞涨,生活水平紧急降低。除去401外,他们大部分只拥有自住房,所以金筹资产增长低于高收入阶层。与低收入阶层一样,中等收入家庭没享受新技术和新经济所带来的经济福利。

中产阶级衰落下的美国政治对立与社会分裂

收入和贫富差距正妨碍美国经济进步的节奏,尤其是在疫情和经济复苏期间,联邦政府怎么样愈合美国社会阶层分裂?又怎么样在新的社会价值观下凝聚国民力量使美国经济驶入可持续进步轨道?

其实,核心问题是怎么样解决中产阶级的困境让他们再度成为经济进步的中坚力量。正如拜登总统在就职演讲时所坦承地那样,美国目前是一个人口老龄化、政治极端化、经济基础弱化的病态社会。

每四年一次的总统选举准确地勾勒了美国社会所处的状况。1952至1988年期间共举行了10次大选,此时的美国社会还相当团结,对总统候选人的期望比较一致,政治版图多变,没什么政党拥有我们的固定地盘。

在1952、1958、1968、1972、1980、1984和1988年的大选中共和党以压倒性优势获胜,民主党候选人分别在9个州、7个州、13个州、1个州、)6个州和10个州获胜。

民主党人获得了三次大选胜利:1960年大选相当胶着,民主党候选人肯尼迪以微弱优势当选,获胜的州主要为南部、东南部、东北部和大湖区;1964年大选中,除去亚利桑那、路易斯安那、密西西比、阿拉巴马、乔治亚和南卡罗莱外,民主党获得了剩余44州的选票;1976年大选中,民主党在南部、东南部和东北部获得了较多的选票,从而奠定了获胜的基础。

1992年至2021年共举行了八次大选,中产阶级贫困化所引起的社会矛盾与分裂尽显无余。代表不同利益阶层的两大政党逐步拥有了我们的铁打地盘,摇摆州成为两党竞选的焦点。

从地区看,美国西部沿海三州、夏威夷和新英格兰区域是民主党的稳定票仓,而南部、东南部和中西部农业州是共和党的地盘,大湖区各州在选举中具备举足轻重的地位。从县份选举看,大都市区和近郊区域认同民主党的竞选纲要,而中小城市和远郊县份拥护共和党的政策倡导。

从族裔看,更多的白人把选票投给共和党,而黑人、西班牙裔白人、亚裔、土著居民和而较少数的白人更倾向于民主党。社会阶层矛盾致使了两党在联邦议会和州议会中对峙,民主党和共和党非常难可以跨越党派之偏见真诚合作,也没办法就国计民生重大问题达成协议,政治内卷误国误民。如在税改方面,两大政党各有各的盘算,增加富人税收、削减中产阶级税收与适合补贴低收入阶层的重大政策都难付诸实践。

从1953年的第83届国会到2021年的第117届国会,共和党人入主白宫,民主党人多半会控制国会,而当民主党人入住白宫时,共和党人时有控制国会,从而防止了权利失衡、预防极端立法通过。重大法律颁布需要两党不断谈判和妥协,需要较长的过程,立法进程缓慢。

美国总统时常遭到国会掣肘,需要平衡各党派力量,在重大施政纲领上难有作为,从而没办法兑现大选时许下的诺言。行政部门与立法机构的争斗、党派之间的恶斗与党内内讧使得美国政治体制效率极其低下,重大而紧迫的经济问题,如中产阶级贫困化,迟迟得不到解决。

基于国际视角,美国社会的收入和财富差距问题已十分紧急。据经合组织数据,2021年美国、日本、德国、英国、法国、意大利和加拿大的基尼系数分别为0.411、0.329、0319、0.348、0.316、0.359和0.333。

就贫富悬殊问题,美国政府一些高级官员混淆视听,将国内经济问题缘由归结为技术进步、外来移民、国际经济一体化、企业外包、贸易逆差、国外不公平角逐等,以此转移国内矛盾。

一同富裕与美国经济长期进步

新世纪二十多年里,美国经济失去了昔日的稳定性,但就业水平还是与过去相当。为什么出现中产阶级贫困化现象?那肯定是美国社会的分配规范问题。

分配问题事关社会稳定与经济进步,仅靠市场力量是远远不够的。由于市场会失灵,政府干涉是需要的。美国中产阶级贫困化问题是多年来公共政策失败所产生的紧急后果。表2所列的收入占比是按税前收入计算的,假如考虑到富有阶层实质赋税,与低收入阶层从政府获得的各种补贴,中产阶级成为“夹心层”,税后收入情况就愈加难看。

假如说“婴儿潮”一代还有美国梦的话,新生代则装满了迷茫、失落和失望。布鲁金斯掌握用了五个维度来概念中产阶级所向往的美好生活:经济基础、闲余时间、人际关系、身心健康和社会尊重。经济基础是美好生活的根本条件,除去平时用度外,中产阶级需要有储蓄以备急用和教育资金投入,并获得一份安心。

中产阶级需要时间来满足个人享乐、休息、人际交往、个人兴趣与喜好等需要,也需要打造人际关系。社会尊重可小到个每人际关系,大到社区环境,对立与歧视一定是社会毒瘤。

美国社会的理想与现实差距愈加大,中产阶级生活方法的达成本钱愈加高。据美国多家机构的研究报告,跟战后“婴儿潮”相比,年青一代不可能达到父辈们在同年龄阶段所获得的经济福利水平。假如一个国家的青年没期望,那样这个国家的将来肯定没期望。

美国战后三十年的经济进步表明,让更多的社会阶层共享经济进步成就才是治国之道,即美国梦不止是少数人的梦想,更应是一般大众可达成的梦想。就现在而言,美国政府应减轻中产阶级的税务负担,让他们有更多的可支配收入去追求美好生活,为经济可持续进步注入活力。

在数字转型年代,政府应向社会免费提供更多的职业培训机会,提升就业者的数字技术,满足劳工市场对数字人才的需要。政府还应加强教育资金投入,减轻各类大专生和大学生的经济负担。公立大学因学费低而角逐十分激烈,私立学院和大学的学费让中产阶级家庭苦不堪言,对低收入家庭更是噩梦。

除此之外,政府应完善医疗保险规范,全方位减少医疗成本。美国中产阶级的幸福被医保机构所绑架,昂贵的成本让中产家庭忧心忡忡,并且一旦退休后,很多人无力承担各种治疗成本。低收入家庭情况更是不言而喻,奥巴马的医改策略即便不废除,对中低收入家庭来讲帮也非常有限。

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